ORLANDO, Fla. – Ayaka Furue de Japón no vio ningún signo de un comienzo rápido hasta que abrió su temporada 2024 del LPGA Tour el jueves con una actuación al rojo vivo.

Furue hizo siete birdies en una ronda de 65 golpes, 7 bajo par, lo que le dio una ventaja de dos golpes en el Torneo de Campeones Hilton Grand Vacations en Lake Nona.

La campeona defensora Brooke Henderson de Smiths Falls, Ontario, formó parte de un grupo empatado en el sexto lugar con 3 bajo par.

Ayaka Furue realiza un tiro de calle en el hoyo 18 durante la primera ronda del torneo de golf Hilton Grand Vacations Tournament of Champions LPGA el jueves 18 de enero de 2024. (Foto AP/Kevin Kolczynski)

Ayaka Furue realiza un tiro de calle en el hoyo 18 durante la primera ronda del torneo de golf Hilton Grand Vacations Tournament of Champions LPGA el jueves 18 de enero de 2024. (Foto AP/Kevin Kolczynski)

Henderson ganó el torneo del año pasado por cuatro golpes, logrando de principio a fin su victoria número 13 en la LPGA. Después de lograr una victoria inicial hace un año, Henderson no volvió a ganar en 2023 y busca tener un comienzo rápido.

Furue, de 23 años, que capturó el Abierto de Escocia femenino en 2022 para conseguir su primer título de la LPGA, está haciendo su segunda apertura en la apertura de la temporada de la LPGA para las ganadoras de cada uno de los últimos dos años. Se separó del grupo al final de su ronda con birdies en los dos últimos hoyos en Lake Nona, el diseño de Tom Fazio que albergó la primera Copa Solheim en 1990.

Furue, ocho veces ganadora de la LPGA de Japón y Jugadora del Año 2021 de ese circuito, se mantuvo estable durante todo el comienzo de su tercera temporada de la LPGA, terminando sin un bogey en su cartelera.

Terminó dos golpes por delante de la sueca Maja Stark, que empató en el segundo puesto en este torneo el año pasado; y la mexicana Gaby López, ex campeona del TOC.

López comenzó en los últimos nueve hoyos y hizo birdie en seis de sus primeros ocho hoyos. Su diciembre no lo pasó practicando, sino en una luna de miel de tres semanas que la llevó por todo el mundo, incluidas experiencias de safari en Sudáfrica y cerca de las pirámides de Egipto.

Tenía pocas expectativas aparte de comenzar lentamente, pero cuando metió un hierro 7 cerca en su cuarto hoyo, el par 3 13, y convirtió el putt corto, estaba 4 bajo par en cuatro hoyos. Eso, dijo, sacudió todas las “telarañas”.

La californiana Danielle Kang, otra ex campeona del evento, abrió con 68, al igual que Ally Ewing, tres veces ganadora de la LPGA que busca su primera victoria desde 2022.

Este evento presenta a 35 ganadores de la LPGA en 72 hoyos de juego por golpes junto con un campo de celebridades de 50 competidores que compiten por una bolsa separada utilizando un sistema de puntos Stableford modificado.

El 65 de Furue fue la ronda más baja registrada por un profesional desde que el torneo se trasladó a Lake Nona en 2021. Furue tenía una figura diminuta junto a Kyle Rudolph, un ex ala cerrada de la NFL de 6 pies 6 pulgadas, pero era poderosa en su juego. Tuvo un buen comienzo, haciendo birdies en dos de sus primeros tres hoyos y siguió haciéndolos durante todo el día.

“Todo mi juego de hoy fue realmente fantástico para mí”, dijo Furue. “Podría hacer muchos birdies y acercarme al hoyo y, sí, creo que ese es el punto en el que podría obtener el resultado hoy”.

Kang, que ganó hace dos años cuando el evento se trasladó a Lake Nona, llegó a 5 bajo par en 15 hoyos, pero cometió bogeys en dos de sus últimos tres. Su pareja de celebridades la animó, jugando junto a su buen amigo Derek Lowe, el ex lanzador de la MLB que ganó contra las celebridades cuando ganó Kang, y el gran Marcus Allen de la NFL.

Kang dijo que conoce a Allen desde hace gran parte de su vida y lo llama tío Marcus.

“Salir por la puerta, jugar bastante sólido, me da un buen impulso de cara a mañana”, dijo Kang. “Jugar en una ronda de golf competitiva con él (Allen) fue una oportunidad única en la vida”.

Lilia Vu, jugadora del año de la LPGA el año pasado y dos veces ganadora de un Major en 2023, abrió la temporada con una ronda de 71, que la dejó empatada en el puesto 18.

Annika Sorenstam, 72 veces ganadora de la LPGA y que se retiró para formar una familia en 2008, tomó la delantera en la división de celebridades, acumulando 40 puntos, dos puntos más que el jugador de cuadro de la MLB Jeff McNeil. Sorenstam, miembro del Salón de la Fama del Golf Mundial, tiene el viaje más corto de todos esta semana. Ella reside desde hace mucho tiempo en Lake Nona.

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By rb8jg

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