BOSTON– Der Online-Händler eBay Inc. wird eine Geldstrafe von 3 Millionen US-Dollar zahlen, um strafrechtliche Vorwürfe im Zusammenhang mit einer Belästigungskampagne von Mitarbeitern zu klären, die lebende Spinnen, Kakerlaken und andere störende Gegenstände in das Haus eines Arbeiterpaares aus Massachusetts geschickt haben, wie aus am Donnerstag eingereichten Gerichtsdokumenten hervorgeht.

Das Justizministerium hat eBay wegen krimineller Belästigung, Zeugenmanipulation und Behinderung der Justiz angeklagt, mehr als drei Jahre nachdem die Mitarbeiter im Rahmen eines umfassenden Plans zur Einschüchterung von David und Ina Steiner strafrechtlich verfolgt wurden. Das Paar produzierte einen Online-Newsletter namens EcommerceBytes, der die eBay-Führungskräfte mit seiner Berichterstattung in den Medien verärgerte.

Nach Angaben der US-Staatsanwaltschaft in Massachusetts übernahm eBay mit Hauptsitz in Kalifornien die Verantwortung für die Handlungen der Mitarbeiter und schloss eine aufgeschobene Strafverfolgungsvereinbarung ab, die dazu führen könnte, dass die Anklage gegen das Unternehmen abgewiesen wird, wenn es bestimmte Bedingungen erfüllt.

„eBay hat absolut schreckliche kriminelle Handlungen begangen. „Die an dieser Kampagne beteiligten Mitarbeiter und Auftragnehmer des Unternehmens haben die Opfer in einer erschreckenden Kampagne durch die Hölle geschickt, um ihre Berichterstattung zum Schweigen zu bringen und die Marke eBay zu schützen“, sagte der amtierende US-Staatsanwalt für Massachusetts, Josh Levy, in einer per E-Mail versandten Erklärung.

Die aufgeschobene Strafverfolgungsvereinbarung sieht vor, dass ein unabhängiger Beobachter das Unternehmen drei Jahre lang überwacht, um die Einhaltung der Bedingungen und des Bundesrechts sicherzustellen. Die Strafe von 3 Millionen US-Dollar war die höchstmögliche Strafe im Rahmen der Anklage.

Ebay-Chef Jamie Iannone bezeichnete das Verhalten des Unternehmens im Jahr 2019 als „falsch und verwerflich“.

„Seitdem diese Ereignisse eingetreten sind, ist dem Unternehmen eine neue Führung beigetreten und eBay hat seine Richtlinien, Verfahren, Kontrollen und Schulungen gestärkt“, sagte Iannone in einer Erklärung. „EBay verpflichtet sich weiterhin zu hohen Verhaltens- und Ethikstandards und zu einer guten Zusammenarbeit mit den Steiners.

Das Paar, das als Herausgeber und Chefredakteur des Newsletters fungierte, verklagte eBay vor einem Bundesgericht und beschrieb, wie Cyberstalking und störende Zustellungen anonym verschickter Pakete ihr Leben auf den Kopf stellten.

Ina Steiner erhielt belästigende und manchmal bedrohliche Twitter-Nachrichten und Dutzende seltsamer E-Mails von Gruppen, darunter einer Selbsthilfegruppe für Patienten mit Reizdarmsyndrom und der Kommunistischen Partei der USA.

Neben einer Kiste mit lebenden Spinnen und Kakerlaken hatte das Paar einen Trauerkranz, eine blutige Schweinemaske und ein Buch über das Überleben nach dem Verlust eines Ehepartners an die Tür gebracht. Ihre Privatadressen wurden auch online mit Anzeigen veröffentlicht, in denen sie Fremde zu Flohmärkten und Partys einluden.

In einer Erklärung, die am Donnerstag auf ihrer Website veröffentlicht wurde, sagten die Steiners, dass die Handlungen von eBay „emotionale, psychische, physische, rufschädigende und finanzielle“ „schädliche und dauerhafte Auswirkungen“ auf sie gehabt hätten. Sie äußerten auch ihre Enttäuschung darüber, dass nicht noch mehr Führungskräfte angeklagt wurden.

„Wir haben die Bundesanwälte nachdrücklich dazu gedrängt, mehr Anklage zu erheben, um Unternehmensleiter und Vorstandsmitglieder davon abzuhalten, eine Kultur zu schaffen, in der Belästigung und Belästigung toleriert oder gefördert werden“, sagten sie.

Die Schikanen begannen im Jahr 2019, nachdem Ina Steiner laut Gerichtsakten einen Artikel über eine eBay-Klage geschrieben hatte, in der sie Amazon beschuldigte, seine Verkäufer abzuwerben.

Eine halbe Stunde nach Veröffentlichung des Artikels schickte Devin Wenig, der damalige CEO von eBay, eine Nachricht an einen anderen Top-Manager, in der es hieß: „Wenn Sie sie jemals zur Strecke bringen wollen … ist jetzt der richtige Zeitpunkt“, heißt es in Gerichtsdokumenten . Der Manager schickte Wenigs Nachricht an James Baugh, den leitenden Sicherheitsdirektor bei eBay, und nannte Ina Steiner einen „voreingenommenen Troll, der verbrannt werden muss“.

Baugh gehörte zu den sieben ehemaligen Mitarbeitern, die sich in dem Fall letztendlich schuldig bekannten. Er wurde 2022 zu fast fünf Jahren Gefängnis verurteilt. Ein weiterer ehemaliger Manager, David Harville, wurde zu zwei Jahren Gefängnis verurteilt.

Wenig, der 2019 als CEO zurücktrat, wurde in dieser Angelegenheit nicht strafrechtlich angeklagt und bestritt, Kenntnis von der Belästigungskampagne zu haben oder jemals jemandem gesagt zu haben, etwas Illegales zu tun. Im Zivilverfahren sagten seine Anwälte, das Zitat „Lass sie fallen“ sei aus dem Zusammenhang gerissen worden und es sei natürlich zu schlussfolgern, dass er sich auf „rechtliche Schritte“ und nicht auf „eine Reihe bizarrer Straftaten“ beziehe.

Die Associated Press schickte am Donnerstag eine E-Mail mit der Bitte um einen Kommentar an einen Wenig-Sprecher.

Baugh, den die Staatsanwaltschaft als Drahtzieher des Plans bezeichnete, rekrutierte einmal Harville, um ihn nach Boston zu begleiten, um die Steiners auszuspionieren, teilten die Behörden mit. Baugh, Harville und ein weiterer eBay-Mitarbeiter gingen zum Haus des Paares in der Hoffnung, einen GPS-Tracker in ihrem Auto zu installieren, so die Staatsanwaltschaft. Das Trio fand die Garage verschlossen vor, also kaufte Harville Werkzeuge, um einzubrechen, so die Staatsanwaltschaft.

Die Anwälte von Harville sagten, er sei weder an den Drohbotschaften oder Lieferungen seiner Kollegen beteiligt gewesen noch habe er davon Kenntnis gehabt.

Baughs Anwälte sagten, ihr Mandant sei von Wenig und anderen Führungskräften unerbittlichem Druck ausgesetzt gewesen, etwas gegen die Steiners zu unternehmen. Baugh behauptete, er sei dann vom Unternehmen zum Austritt gezwungen worden, als „eine Armee externer Anwälte herbeikam, um eine ‚interne Untersuchung‘ durchzuführen, die darauf abzielte, das Unternehmen und seine Spitzenmanager vor rechtlichen Schritten zu bewahren.“

By rb8jg

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